Little Britain? The Debate on Britain’s Foreign and Defence Policy

Abstract En Fr

This article aims to show that foreign and defence policy has played an unusual role in the debate between the main parties in the 2015 general election. Whereas, in the “Westminster model” tradition, there are few parliamentary debates on the issue, the consensus on foreign and defence policy has gradually disappeared, and the royal prerogative has been replaced by a parliamentary prerogative, with Parliament deciding on the use of armed forces abroad. This paper examines the arguments used by the Conservative-led coalition government and the Opposition about the conditions for interventions. The parliamentary debate is thus analysed as a prelude to the electoral debate. The latter focused on the consequences of a possible change of government, especially in case Labour had been led to form a government with the support of the SNP. But even if the Conservatives traditionally define themselves as the “party of defence”, it is argued that domestic constraints, especially budgetary constraints, instead of a clear national strategy, now underpin Britain’s foreign and defence policy.

Cet article cherche à montrer que la politique étrangère et de défense a joué un rôle inhabituel dans le débat entre les principaux partis lors des élections législatives britanniques de 2015. Alors qu’elle était traditionnellement l’objet de peu de débats au sein du Parlement, la politique étrangère et de défense est de moins en moins consensuelle, et la prérogative royale a cédé la place à une nouvelle prérogative parlementaire sur la question du déploiement des forces armées. Cet article examine les arguments du gouvernement de coalition et ceux de l’opposition concernant les conditions de tels déploiements, prélude au débat qui précéda l’élection du 7 mai 2015. Celui-ci s’est concentré sur les conséquences d’un potentiel changement de gouvernement, notamment si les Travaillistes étaient amenés à faire alliance avec le Scottish National Party. Mais si les Conservateurs se définissent traditionnellement comme le « parti de la défense », les contraintes, notamment budgétaires, qui pèsent sur le gouvernement, semblent guider une politique dont la direction stratégique est désormais peu claire.

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